새의 부리에 에어컨 기능이 내장되어 있는 것을 아세요?

새들은 종류에 따라 짧거나 길거나 날씬하거나 넓적하거나 뾰족한 형태의 독특한 부리를 가지고 있습니다. 최근 미국 과학자들은 일부 새의 부리에 에어컨 기능까지 내장되어 있는 것을 알아냈습니다. 그들은 멧종다리 콧속의 미세한 구조를 조사했습니다. 이 구조는 숨 쉴 때 기류를 냉각하고 건조한 서식 환경에서 습도를 높여 줍니다.

기존의 연구에서는 부리의 크기와 형태가 체온 조절에서 어떤 역할을 하는지 조사되었지만, 부리의 내부 구조가 고찰된 적은 없었습니다. 그래서 미국 과학자들은 이른바 코갑개를 면밀히 살펴보았습니다. 이는 들숨을 조절하기 위한 작은 뼈 구조입니다. 윌밍턴(Wilmington)에 있는 노스캐롤라이나 대학(University of North Carolina)의 레이먼드 대너(Raymond Danner) 조교수 연구팀은 자이스 Xradia Versa 3D X-ray 현미경을 이용하여 두 종류의 북아메리카 멧종다리의 코갑개를 정확히 재현했습니다. 한 종류는 건조한 환경에서, 다른 한 종류는 습윤한 환경에서 서식합니다.

과학자들이 세밀한 재현을 통해 밝혀낸 바에 따르면 건조한 환경에 서식하는 새들은 코갑개 표면이 더 넓습니다. 따라서 숨 쉴 때 더 많은 수분이 응결되어 습도가 유지됩니다. 그뿐 아니라 숨 쉴 때 기류가 더욱 냉각됩니다. 과학자들은 이러한 조사를 통해 새들의 콧속 구조가 서식 환경에 따라 매우 달라질 수 있으며, 에어컨 기능도 있는 것을 처음으로 입증했습니다.

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